Cryptocurrency: yey of nej?

Cryptocurrency is al een tijd een hot topic. Veel mensen zeggen miljonair te zijn geworden door cryptocurrency en dat cryptocurrency de toekomst zouden zijn. Door de alsmaar stijgende koersen in 2017 zijn veel mensen geïnteresseerd geraakt en hebben ook maar wat geld in deze muntjes gestopt. Dat cryptocurrency zeer volatiel zijn hebben we begin 2018 kunnen zien toen de munten enorm in waarde daalden. Toch was het voor mij nog steeds onbekend terrein. Tijd dus om wat dieper in de wereld van cryptocurrency te duiken!

Beginnen bij het begin: Blockchain & Cryptocurrency

Om meer te weten over cryptocurrency is mijn beginpunt een van de belangrijkste onderliggende systemen die cryptocurrency mogelijk maken, namelijk: Blockchain. Nog zo’n fenomeen waar ik vrij weinig vanaf wist, behalve dat je klinkt alsof je er verstand van hebt als je het woord in een gesprek laat vallen. Blockchain staat aan de voorgrond van het oprichten van cryptocurrency. Het is de technologie die de munten vertrouwen heeft gegeven van vele mensen. Maar blockchain zorgde er ook voor dat de cryptocurrency erg geliefd waren bij valuta transacties die eigenlijk het daglicht niet konden verdragen (Silk road, anyone?).

Wat is blockchain?

De naam blockchain geeft eigenlijk al weer wat blockchain precies inhoudt. De blockchain is de ledger (= grootboek, om in accountancy termen te blijven..) van alle cryptocurrency transacties van die specifieke munt. Als persoon A aan persoon B iets verkoopt en hier in ruil cryptocurrency voor terug krijgt wordt deze transactie vastgelegd in een zogenaamde block. Een x aantal transacties worden gebundeld in 1 block welke vervolgens wordt toegevoegd aan de chain. De blocks refereren terug naar de voorgaande block. Dus block D refereert aan block C welke weer refereert aan Block B. Dit proces gaat terug tot de zogenaamde genesis block, de allereerste block met transacties die ooit is gecreëerd. Al deze blocks met alle transacties die ooit zijn gemaakt met de cryptocurrency vormen dus samen de blockchain.

Wat is er zo speciaal aan blockchain?

Leuk, dat dit een manier is om transacties vast te leggen, maar wat maakt dit dan zo speciaal? Wanneer we het hebben over blockchain bij cryptocurrency, is het bijzondere dat de transacties decentraal worden vastgelegd. De ledger wordt niet op 1 plek bijgehouden, maar op duizenden plekken tegelijkertijd. Dit in tegenstelling tot een bank waarbij er maar 1 grote ledger is. Het decentraliseren van deze ledger heeft tot gevolg dat de transparantie omhoog gaat.

Leuk, meer transparantie, maar nu weet iedereen door de blockchain hoeveel cryptocurrency ik bezit?

Nu is het niet zo dat je in deze ledger de naam kunt opzoeken van een persoon die cryptocurrency heeft. De munten heten immers niet voor niks cryptocurrency. De naam van de eigenaar van de munt is versleuteld in een code. Deze code is erg hard te kraken en dus verhoogt deze code de veiligheid van de gebruikers. Bij een ledger van een bank is het bankrekeningnummer van iemand te zien. Daarnaast is ook vaak makkelijk op te zoeken welke naam bij deze bankrekening hoort. Door gebruik van blockchain en cryptocurrency is dit vele malen lastiger geworden.

Hoe werkt dat met die “miners” van cryptocurrency?

Misschien heb je al wel eens gehoord van de term “miner“. Iemand (of nouja, eigenlijk de computer van diegene) die cryptocurrency aan het mijnen is, heeft de volledige blockchain op zijn computer staan. Geen zorgen, er zijn duizenden miners over de gehele wereld, dit zorgt juist voor de gedecentraliseerde ledger.

Wat miners doen is teruggaan in de gehele ledger tot aan de genesis block om na te gaan of een bepaalde transactie juist is. Bijvoorbeeld: Persoon A moet 0,2 bitcoin overmaken aan Persoon B. Miners gaan in dit geval de gehele blockchain na om te controleren of Persoon A ook daadwerkelijk deze 0,2 bitcoin bezit. Dit proces zorgt ervoor dat mensen geen transacties kunnen uitvoeren met geld wat ze niet bezitten. Vaak wordt dit proces ook wel een erg ingewikkelde rekensom genoemd die de miners moeten uitvoeren. In ruil voor het uitvoeren van deze rekensom krijgen zij een klein gedeelte bitcoin. Zie dit als de transactiekosten die moeten worden betaald bij een transactie om te garanderen dat de transactie juist is uitgevoerd. De transactie wordt pas daadwerkelijk uitgevoerd wanneer meer dan 50% van alle miners akkoord geeft voor een transactie.

Met dank aan geld-is-tijd voor de correcte uitleg:

De moeilijkheid zit bij Bitcoin in het “proof of work” concept. Mijners moeten door trial and error een hashsleutel zien te vinden die aan bepaalde eisen voldoet. Degene die er eentje als eerst vind is de winnaar, mag het block maken en krijgt een beloning van enkele bitcoins. Deze sleutel komt vervolgens in het volgende blok, zodat niemand achteraf aan voorgaande blokken kan rommelen.
De moeilijkheidsgraad van de hashsleutel wordt automatisch bepaald: als er veel mijners zijn, dan wordt de moeilijkheidsgraad automatisch hoger, zodat er altijd ongeveer elke 10 minuten een blok wordt gemaakt.

In het begin, toen de cryptocurrency net ontwikkeld waren, waren deze rekensommen voor “proof of work” redelijk eenvoudig. Het proces kon toen nog met een normale laptop worden uitgevoerd. Tegenwoordig is dit proces zo ingewikkeld geworden dat hiervoor speciale (en erg dure) hardware is ontwikkeld. Deze hardware zorgt ervoor dat het proces sneller kan worden uitgevoerd en minder elektriciteit gebruikt. Tegenwoordig sluiten miners zich aan bij groepen om zo sneller transacties te kunnen controleren en hiervoor de beloning te kunnen ontvangen. Maar goed, ik raak off topic.

Veiligheid  en hacken van blockchain

Zoals hierboven uitgelegd is elke miner dus een kopie van de gehele ledger van transacties, de blockchain dus. Omdat er duizenden miners zijn van een bepaalde cryptocurrency, bestaan er dus ook duizenden kopieën van de ledger. Elke keer wanneer er een nieuwe block wordt toegevoegd aan de blockchain met de laatste transacties, wordt deze block ook toegevoegd bij de miners (via een peer-to-peer connectie). Zo blijft de blockchain dus bij iedereen up to date. Omdat er zoveel kopieën bestaan van de ledger, is het bijna onmogelijk een transactie te hacken en te veranderen. Deze hack en aanpassing zou dan bij meer dan 50% van de miners moeten plaatsvinden om ook daadwerkelijk invloed te kunnen hebben.

Wanneer een transactie vast ligt in een block en deze is verspreidt onder de vele duizenden miners is een aanpassing maken bijna onmogelijk. Een aanpassing maken bij 1 miner zou kunnen maar dit zou vervolgens worden opgepakt door de andere miners als de persoon van de gemuteerde transactie een nieuwe transactie maakt. De nieuwe transactie wordt dan niet goedgekeurd door de meerderheid van de miners, derhalve vind de transactie niet plaats. Daarnaast zou de hacker alle transacties die voorafgaand aan de gemuteerde transactie hebben plaatsgevonden tussen dezelfde personen moeten aanpassen om te verhullen dat een transactie is veranderd. Dit is zo’n ingewikkelde klus dat een hack in een transactie bijna onmogelijk is.

Cryptocurrency en Blockchain

Het woord cryptocurrency is in het bovenstaande stuk al vaak gevallen. Het meest revolutionaire naar mijn idee is namelijk de blockchain technologie. Deze technologie heeft voornamelijk zijn naamsbekendheid gekregen door het gebruik van de bitcoin. Blockchain technologie is hetgeen wat cryptocurrency mogelijk heeft gemaakt. De onderliggende technologie is enorm belangrijk om te begrijpen wat de impact is van het gebruik van cryptocurrency en welke voor en nadelen het heeft. Deze twee termen gaan hand in hand wanneer je het hebt over cryptocurrency, maar blockchain kent nog vele andere toepassingen zoals bijvoorbeeld smart contracts.

Voordelen van Cryptocurrency

1. Het risico op hacken is laag

Zoals hierboven ook al kort even uitgelegd is het risico op hacken van de blockchain erg laag. Dit komt mede doordat er door meerdere partijen geconfirmeerd dient te worden, namelijk meer dan 50% van alle miners. De kans dat iemand zoveel computers kan hacken die aangesloten zitten op het netwerk is bijna onmogelijk. Dan hebben we het nog niet eens gehad over teruggaan in alle blocks met transacties die gemaakt zijn tot de oprichting van de munt.

2. Geeft veiligheid en vertrouwen

Doordat de onderliggende technologie blockchain is kan het gebruik van cryptocurrency rekenen op vertrouwen van en veiligheid voor de gebruikers. De ledger met alle transacties is decentraal geregeld, er is dus geen instantie of partij die je zomaar je geld kan afpakken. Daarnaast weet je ook zeker dat je niet opgelicht wordt door bijvoorbeeld “fake” geld.

Deze kenmerken zijn vooral belangrijk voor mensen in landen met corrupte overheden en instanties waar criminaliteit hoog ligt. In zulk soort landen (denk Afrika en Latijns-Amerika) zijn de instituties niet zo ver gevorderd als hier in Nederland. Daar wil je als inwoner misschien liever niet je geld op de bank zetten, want het kan zomaar zijn dat de overheid zich al het geld toe-eigend. Maar wanneer je aan het sparen bent voor een huis is het risico ook hoog dat je geld wordt gestolen wanneer je het in je matras bewaard. Voor deze mensen kunnen cryptocurrency een uitkomst zijn.

3. Makkelijk in gebruik

Het gebruik van cryptocurrency is relatief makkelijk. Het enige wat je nodig hebt is een e-mailadres welke dienst doet als cryptoadres. Je hebt hierbij dus niet te maken met allerlei ingewikkelde vragen die gesteld worden en instanties waar je langs moet om een rekening te openen.

4. Snelheid in verwerking

Een transactie die gemaakt wordt via cryptocurrency wordt erg snel verwerkt, je hebt dus snel de beschikking over het geld. Wanneer je nu geld van je bankrekening naar iemand anders met een andere bank overmaakt kan er zo een werkdag tussen zitten (of langer bij internationale transacties). Bij cryptocurrency is het geld vaak binnen 10 minuten overgeboekt (afhankelijk van de munt en de omlooptijden van de blocks).

Nadelen van Cryptocurrency

1. Nog geen wettelijk betaalmiddel

Omdat cryptocurrency niet zijn gereguleerd door de overheid wordt het (nog) niet gezien als een wettelijk betaalmiddel. De meningen verschillen hier nog over, zo lijkt een uitspraak van een rechter er in maart dit jaar op te wijzen dat het wel degelijk kan worden geclassificeerd als betaalmiddel. Bij de G20 zijn ze er nog niet uit welke classificatie cryptocurrency zou moeten krijgen. Het blijft een ingewikkelde kwestie.

2. Extreme volatiliteit

De waarde van cryptocurrency zijn voornamelijk gelinkt aan vraag en aanbod en de moeilijkheidsgraad van het mijnen van de munt. De koersen omgerekend naar dollars en euro’s zijn extreem volatiel, dat hebben we eind 2017 en begin 2018 wel kunnen waarnemen. Waarde dalingen van 50 – 80% zijn niet gek.

3. Rendabiliteit van mijnen gaat naar beneden

Wanneer de populariteit van de munten blijven toenemen en er steeds meer in gehandeld zal gaan worden of het gebruikt gaat worden als wettelijk betaalmiddel, zullen de aantallen transacties toenemen en dus ook de hoeveelheid blocks die zich vormen in de blockchain. De blockchain technologie draait erom zoveel mogelijk miners te hebben zodat de transparantie en veiligheid van het systeem gewaarborgd blijft.

Nu vraag ik me persoonlijk af wat er gaat gebeuren als de populariteit toeneemt. Het leveren van proof-of-work om de blocks te versleutelen is een zware klus, zeker wanneer er meer miners zijn om dit proces uit te voeren.De transacties blijven volgen en checken is een zware klus waarvoor nu al veel nieuwe hardware is ontwikkeld. Als straks de proof-of-work te lastig wordt voor miners en te veel elektriciteit etc. kost om op te lossen (benodigde elektra in euros – verdiende bitcoin omgezet in euros = negatief bedrag), blijft het dichte netwerk van miners dan wel bestaan? Blijft de transparantie en veiligheid van het netwerk gewaarborgd? Ik zie voor me dat het systeem dan als een zeepbel uit elkaar zou kunnen barsten waarbij iedereen helaas al zijn (niet langer meer bestaande..) cryptocurrency kwijt is.

4. ICOs en scams

Begin 2018 hebben er veel Initial Coin Offerings (ICOs) plaatsgevonden. De vrees is dat veel van deze ICOs te snel zijn opgezet. De hoop is dan dat veel mensen mee willen met de hype en zich inkopen in de munt. Hieraan wordt door de oprichters veel geld verdiend. Na deze initiële fase stort de munt in of wordt de stekker eruit getrokken. Voor deze praktijken wordt veel gewaarschuwd, en dus denk ik dat het beter is om te blijven bij de grote munten zoals Bitcoin en Ethereum wanneer je besluit in crypto te willen beleggen. Tenzij je het toch al ziet als gokken in het casino, dan kun je ook net zo goed al je geld maar inzetten bij een ICO en maar zien wat het doet.

Bij scams horen dan ook de partijen die aanbieden je crypto wallet aan te houden en er vervolgens zelf met de cryptocurrencies vandoor gaan, decryptiesoftware die niet werkt, etc. etc.

5. Gold standard praktijken (lage tot geen economische groei voor jaren op rij)?

Aanhakend op de dalende rendabiliteit van het mijnen heb ik ook wel mijn zorgen over de toekomst van de munt. Mensen die al iets langer meegaan op deze wereld en/of een beetje interesse hebben in de economie en het financiële stelsel kunnen zich vast nog wel de Gold Standard herinneren. Wanneer het mijnen van de cryptocurrency straks niks meer opleverd, zorgt dit er dus voor dat de aanvoer van nieuwe eenheden ophoudt. De hoogst mogelijke hoeveelheid van de munt is op dat moment in de markt. Dit werkt relatief hetzelfde als bij de Gold Standard. We hebben maar een bepaalde hoeveelheid goud op de wereld, en naar mijn weten is het nog steeds niemand gelukt om van andere materialen extra goud te produceren.

Wanneer we cryptocurrency zien als de toekomst van financiële markten zorgt de maximum hoeveelheid van een munt er dus ook voor dat economieën niet verder kunnen stijgen wanneer dit maximum bereikt is. Dat er geen inflatie bij de cryptocurrency is, is ook de onderliggende gedachte van vele cryptocurrencies.

Geen inflatie kan alleen wel verstrekkende gevolgen hebben voor de wereld zoals we die nu kennen. Hele stelsels zijn gebouwd op de groei van een economie, neem als makkelijk voorbeeld even het pensioenstelsel. Pensioenen zijn afhankelijk van economische groei zodat het geld dat wordt ingelegd kan renderen en kan zorgen voor een uitkering wanneer iemand stopt met werken. Deze uitkering vertegenwoordigd vaak een waarde ver boven de totale inleg die die persoon heeft gedaan. Deze waarde moet ergens gecreëerd worden, dit gebeurt nu voornamelijk op de aandelenmarkt en door het doen van investeringen. Maar hoe zien we groei op de aandelenmarkt voor ons als er geen inflatie (= economische groei) meer plaats vind?

Oke, ik denk dat ik hier een geheel essay over kan schrijven, maar hopelijk snap je mijn punt een beetje. Cryptocurrency zijn naar mijn mening nooit opgezet om ons betaalsysteem en financieel systeem volledig te vervangen. In ieder geval niet in zijn huidige vorm.

De toekomst van Cryptocurrency

Dit is natuurlijk enorm speculeren, maar wat gaat de toekomst ons brengen wat betreft cryptocurrency? Hierover in een volgend artikel meer aangezien dit artikel nu al 2594 woorden bevat, want ik merk dat ik hier echt wel een mening over heb die ik graag goed wil uitwerken. Ik heb MSc International Financial Management gestudeerd waarin dit soort onderwerpen terug te vinden zijn, maar wat ik voor dit blog iets uitgebreider zal willen toelichten en zelf meer research zal willen doen naar de onderliggende (technologische) systemen en mogelijkheden hierin.

Mijn mening: Cryptocurrency, yey or nej?

Ik ben groot voorstander van de blockchain technologie zoals die ook gebruikt wordt voor cryptocurrency op dit moment. Ik zie hier grote voordelen in voor onze maatschappij in het algemeen. Maar om eerlijk te zijn is voor mij cryptocurrency in zijn huidige vorm een grote NEJ. Ik zie te veel volatiliteit in de markt. Daarnaast denk ik dat er serieus nagedacht moet worden over het bestaansrecht van de huidige munten op de manier waardoor nu meer valuta wordt gecreëerd binnen de munt. Dit past niet bij hoe de economieën van de wereld (over dit punt kan ik ook nog wel een uitgebreid artikel schrijven…) op dit moment zijn ingedeeld en zal voor grote schokken in economieën, en dus ook financiële stelsels, gaan zorgen wanneer cryptocurrency meer toegepast zullen gaan worden. De redenen hiervoor heb ik al kort toegelicht in punt 5. van de nadelen. Hier zal ik ook wat verder op ingaan bij het komende artikel over de toekomst van cryptocurrency.

Op dit moment is er geen reden tot paniek. Cryptocurrency lopen naar mijn mening op dit moment volledig parallel aan onze huidige financiële stelsels en de valuta die gereguleerd worden door overheden. Ik zie cryptocurrency daarom nu ook meer als reclame voor blockchain technologie dan als vervanging van huidige betaalmiddelen.